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À Saint-Joseph-du-Chêne, le vieil arbre qui résiste aux pèlerins

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Anne Bernet - publié le 25/03/22

Est-ce le plus vieux chêne de France ? Anne Bernet poursuit sa visite durant ce mois de mars des plus fameux sanctuaires de saint Joseph, avec celui de Villedieu-la-Blouère (Maine-et-Loire), abrité par un chêne aux dimensions exceptionnelles.

Traditionnellement, l’Église se méfie un peu des trop vieux, trop grands, trop beaux arbres. Elle se souvient qu’autrefois, surtout dans les régions de culture celtique, dépourvues de temples, les cultes païens se sont déroulés à leur pied et sous leur feuillage. En dépit des apparences, la coutume a longtemps perduré. Expéditif, saint Martin, lancé dans sa grande campagne d’évangélisation des Gaules, les faisait purement et simplement abattre, quitte à encourir la fureur des populations locales attachées à leurs chênes, hêtres ou frênes sacrés. 

Suivant les conseils de saint Grégoire le Grand, recommandant de christianiser plutôt que de détruire, le catholicisme, dans la mesure du possible, a ensuite préféré user de méthodes plus douces et remplacer les survivances des cultes païens par celui de la Vierge et des saints. Cela explique les innombrables sanctuaires campagnards dont le nom renvoie au monde végétal. Cela ne doit pas déplaire à Notre Dame puisque, à Scey dans le Doubs, Elle est apparue, en 1803, dans un chêne où sa statue était autrefois vénérée, comme, en 1917 à Fatima, elle est venue se poser sur un chêne vert de la Cova de Iria. Faut-il supposer que, même dans une région aussi profondément catholique que les Mauges, cette partie de l’Anjou au cœur de la Vendée militaire dont la résistance armée à la déchristianisation révolutionnaire, et le martyre sous les sabres des colonnes infernales, sont restés légendaires, de vieux usages venus de la nuit des temps existaient encore au mitan du XIXe siècle ?

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Saint Josephsanctuaire
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