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Qu’est-ce que la « succession apostolique » ?

© ANDREAS SOLARO / AFP

Mgr Jacques Perrier - Publié le 23/02/13


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L’importance reconnue à la succession épiscopale est une des questions en débat dans le dialogue œcuménique.

La succession apostolique a été observée dans les Eglises orthodoxes, tout autant que dans l’Eglise catholique. Inversement, la succession apostolique n’a pas été conservée et n’est pas considérée comme importante chez les protestants et les évangélistes. C’est pourquoi les documents romains parlent, à leur propos, de « communautés ecclésiales » plutôt que d’Eglises à proprement parler. Cette précision de vocabulaire, effectuée par le cardinal Ratzinger en 2000, a été douloureusement ressentie dans les milieux œcuméniques.

Pour les anglicans, la question est en débat. Le pape Léon XIII a pris une position négative au 19ème siècle. Depuis, de nouvelles pièces ont été versées au dossier. De cette question dépend la validité de l’ordination des prêtres. Pour l’instant, quand un « prêtre » de l’Eglise d’Angleterre veut devenir prêtre catholique, il est, de nouveau, ordonné par un évêque catholique.

La succession apostolique, à elle seule, ne suffit pas pour garantir l’unité. Les évêques ordonnés par Mgr Lefebvre, contre la volonté du pape Jean Paul II, s’inscrivent bien dans la succession apostolique. Ils n’en constituent pas moins un « groupe ecclésial engagé dans un processus de séparation », selon l’expression du pape Benoît XVI qui voudrait éviter qu’ils continuent d’aller « à la dérive ». Pour qu’il y ait pleine unité, il faut que la succession apostolique des évêques aille de pair avec la collégialité autour du successeur de Pierre.

Mgr Jacques Perrier
Ancienévêquede Tarbes et Lourdes

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apotresconclaveÉglisePape François
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